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Le sémillon

Le sémillon est l’un des cépages blancs traditionnels du Bordelais, dont on trouve la trace dès le 18e siècle en Gironde. Au fil du temps, il est devenu le grand cépage des vins liquoreux de Sauternes, Barsac ou encore Monbazillac : la plupart des crus de réputation internationale y affichent au moins 80% de sémillon dans leur vin. C’est le cas d’Yquem au premier chef, comme des châteaux Lafaurie Peyraguey, Rieussec ou Suduiraut. Ce cépage est le plus souvent associé au sauvignon ou à la muscadelle, mais dans des proportions très minoritaires.
Le sémillon entre également dans la production de vins blancs secs de l’ensemble de la Gironde, du Bergeracois et du Lot et Garonne ; c’est notamment le cas des plus grands crus de Graves et de Pessac-Léognan. On le trouve encore en quantité importante, quoique déclinante, dans l’Entre-deux-Mers. Ce cépage se cultive assez facilement, il est peu sensible aux maladies et sa production est régulière. Rien d’étonnant que, parti de Gironde, le sémillon ait conquis la planète. On le trouve en rangs serrés au Chili et dans toute l’Amérique latine, aux Etats-Unis, en Australie, en Afrique du Sud.
L’ampélographe Jancis Robinson s’amuse du sémillon en ces termes : « Il est indolent et bougon comme une adolescente trop boulotte. » ; mais elle s’empresse d’ajouter : « Il peut engendrer quelques-uns des plus grands vins du monde. ». Il est vrai que ce cépage extrêmement fin, distingué, voire racé, ne sait pas s’accommoder d’une culture laxiste. Il convient de brider sa généreuse productivité et son rendement si l’on veut obtenir des vins de qualité. L’observation ne vaut pas pour les blancs liquoreux, souvent confinés dans des rendements de misère autour de 10 hectolitres par hectare, du fait de la pression de la pourriture noble. Mais c’est précisément cette association du sémillon, de la pourriture noble et de microclimats bien particuliers qui donne des vins inimitables. De ce point de vue, l’expression du sémillon en Gironde est unique au monde.