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Le chardonnay

A l’instar de son compère le pinot noir, le chardonnay est l’autre grand cépage de la Bourgogne et de la Champagne. Toutes deux lui doivent une partie de la notoriété planétaire qu’elles ont acquise. Mais le chardonnay s’est aussi répandu avec succès sur les cinq continents, où il est partout estimé pour la haute valeur ajoutée de ses vins. De sorte qu’il peut être légitimement considéré comme le plus grand cépage blanc du monde.
Les vins de chardonnay sont généralement secs, exception faite des blancs liquoreux produits en Autriche, qui ont très bonne réputation. Partout ailleurs, ils sont recherchés pour leur grande puissance aromatique et la complexité de leurs parfums qui mêlent avec suavité pommes, ananas, melon, noisette, miel, citron. Il n’est pas rare d’y trouver des notes beurrées, fumées ou boisées, selon l’élevage pratiqué.
Le chardonnay est LE grand cépage des appellations Chablis, Corton-Charlemagne, Meursault, Montrachet, Pouilly Fuissé et bien d’autres. En Champagne, il est l’unique cépage des cuvées Blanc de blancs, et souvent en assemblage dans la plupart des autres Champagnes. Ailleurs en France on le trouve un peu partout, en Val de Loire et Languedoc notamment, ainsi que dans le monde entier, parfois en abondance. Pour autant, selon les climats, les terroirs et les clones, les vins de chardonnay ne se ressemblent pas forcément d’un pays à l’autre. S’il est devenu un vrai cépage international, il n’est pas le même partout, loin s’en faut. Mais il reste une constante, c’est la qualité de ses vins, qui font l’objet d’une demande mondiale. Sa douceur, son élégance, sa suavité ont conquis les amateurs. L’ampélographe Jancis Robinson se régale à évoquer « la richesse soyeuse et la séduisante sveltesse » de ces vins. On ne saurait être plus élogieux….
Tout porte à croire que le cépage est né dans le petit village de Chardonnay, près de Mâcon. Sur le plan toponymique, en tout cas, son origine bourguignonne est donc avérée. Le chardonnay est un cépage plutôt facile, vigoureux, assez précoce, très sensible à la pourriture. Il ne craint pas les froidures de l’hiver continental des terroirs du nord-est de la France, mais redoute les grosses chaleurs, qui alourdissent ses vins. Il s’épanouit sur de nombreux types de sols, mais les terres pierreuses, calcaires ou crayeuses de l’Yonne, de la Cote d’Or et de la Marne restent ses plus grands berceaux.
Un grand chardonnay est par définition un vin blanc savoureux, complexe, parfumé, long en bouche ; il accompagne toutes sortes de cuisines et de gourmandises apéritives ; et il peut se garder longtemps dans une vraie cave. C’est grâce à lui que les vins de Bourgogne sont regardés comme les plus grands vins blancs du monde.